Open letter denouncing censorship of the Hysteriska / Historika exhibition

(En Español, abajo)

Open letter denouncing censorship of the Hysteriska / Historika exhibition (Nov. 29 – Dec. 13) by Rossana Mercado Rojas on November 30.

This letter serves to denounce the censorship of the Hysteriska / Historika exhibition by the Peruvian artist Rossana Mercado at the ABF-Stockholm, in the Swedish capital. We want to express our solidarity with her and the curators of Galleri Majkens. On November 30, the artist and curators were forced to dismantle the exhibition that included installations, video, textiles, and paintings from the premises of the ABF.

In an exchange with the artist and curators, the administrators of ABF Stockholm denied that their decision to take down the exhibition was related to its contents, arguing instead that the reason was that the assembly guidelines were not followed by the curators, as there were many nails damaging the walls of the gallery. However, the actions taken upon the images of the exhibition tells a different story. Both the artist and curators have noticed that drawings of vulvas and ovaries included in the exhibition were censored by the administrators of the premises, who crudely covered them with paper. This was not the first time that Galleri Majkens -whose members include artists aligned politically with feminism- organized an exhibition with ABF. For that reason, ABF is accustomed to hosting projects of this kind. As usual, the Galleri Majkens curators were committed to the total restoration of the space, so AFB’s reaction is unjustifiable.

In addition to being verbally aggressive during the conversation with the curators, and because of the hurried nature in which the exhibition was taken down, this censorship is surprising given that ABF is an Educational Association of Workers whose work focuses on adult workers, many of whom are immigrants in Stockholm. How then does a progressive cooperative of this type censure a Peruvian immigrant artist whose work demonstrates the violence of a sexist system? Why was the punishment so exemplary if the venue in collaboration with Galleri Majkens had already served as a space for other feminist exhibitions that had also used women’s bodies as vehicles for criticizing patriarchy?

From her activist and political feminism, starting from her Lima-based collective Hysterix, Rossana Mercado’s work has made visible the historical and systematic violence against women through the medical concept of hysteria and its proliferation in Latin American, Peruvian and global popular discourses. The work that Rossana brought together in the above-mentioned exhibition included an artistic / conceptual fragment made out of her legal experience in obtaining full custody of her son in Lima, and in continuing the process to bring him to Sweden. In her piece entitled “Pater familias,” the artist presented an intervention with different types of documentation that involved legal representatives, and Peruvian and Swedish authorities, and that linked to the case of the parental authority of her son and his immigration status. The visual power of this archival work and the systemic violence it represents, as well as other pieces in the exhibition, are much more compelling than the censored materials.

It must be said that, as critics of Rossana’s work, we believe that it was these and other factors that motivated the censorship of the exhibition. Although ABF insists on affirming its commitment to the educational interests of working adults and immigrants, we believe that this discourse reveals its limits with ABF’s censorship of the work of a woman and artist, mother and immigrant, deeply critical of the values of the pater familias. For ABF, the exhibition called into question the very ideal of the ‘good’ immigrant worker that is behind the ostensibly progressive discourse of ABF, and we believe that was ultimately the reason they decided to dismantle it.

Claudia Arteaga Olórtegui / Scripps College

Olga Rodríguez-Ulloa / Lafayette College

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Carta abierta de rechazo a la censura de la exposición Hysteriska/Historika (29 Nov. – 13 Dic.) de Rossana Mercado Rojas ocurrida el 30 de noviembre

Esta carta expresa nuestro rechazo a la censura a la muestra Hysteriska/Historika de la artista peruana Rossana Mercado y nuestra solidaridad para con ella y las curadoras de Galleri Majkens. El día 30 de noviembre artista y curadoras fueron forzadas a desmontar la exhibición que incluía instalaciones, video, textiles y pintura del local ABF-Stockholm, en la capital sueca.

Al inicio del intercambio los administradores de ABF Stockholm, negaron que su demanda estuviera en relación con el contenido de la muestra argumentando que las condiciones del montaje, muchos clavos, arguyeron, no habían sido las acordadas. Sin embargo, esta excusa quedó descartada cuando tanto artista como curadoras pudieron notificar que la exhibición de algunas imágenes había sido censurada por los administradores del local, quienes burdamente cubrieron dibujos una vulva y ovarios hechos por la artista en las paredes. Aunque esta no era la primera vez que Galleri Majkens cuyo grueso de artistas y colaboradoras se alinean políticamente con el feminismo trabajaba con este local, el que por demás acostumbrado a puestas de este tipo sabía que las curadoras se comprometían al restaurado total del espacio.

Además de profundamente violenta por los términos de la discusión y la celeridad con la que se exigió sacar los contenidos de la muestra, esta censura resulta sorprendente en tanto ABF es una Asociación Educacional de Trabajadores cuya labor se centra en la popularización de adultos trabajadores muchos de ellos inmigrantes en Estocolmo. ¿Cómo entonces una cooperativa progresista de este tipo censura a una artista peruana cuyo trabajo evidencia justamente las violencias del sistema machista? ¿por qué fue tan ejemplar el castigo si el local en colaboración con Galleri Majkens había ya servido de espacio para otras muestras feministas que también habían usado el cuerpo de las mujeres como vehículo de crítica al patriarcado?

Desde su feminismo activista y político el trabajo de Rossana Mercado ha visibilizado las violencias históricas y sistemáticas en contra de las mujeres a través del concepto médico de la histeria y su proliferación en el discurso popular peruano, latinoamericano, global, a partir de su colectivo con base en Lima Hysterix. El trabajo que Rossana reunió en esta exhibición incluía una elaboración artítica/conceptual hecha a partir de su experiencia legal por obtener la custodia completa de su hijo en Lima y actualmente el proceso para llevarlo con ella a Suecia. En esta pieza titulada “Pater familias” la artista presentó una intervención de diferentes tipos de documentación con representantes legales y autoridades peruanas y suecas vinculadas con la patria potestad de su hijo y su situación migratoria. El poder visual de esta obra archivo y la violencia que representa, así como de otras piezas de la muestra resulta mucho más contundente que el material censurado.

Cabe decir que, como críticas de la obra de Rossana, creemos que fueron estos y otros factores los que motivaron que se exigiera el retiro de su trabajo. Si bien ABF dice alinearse con los intereses educativos de adultos trabajadores e inmigrantes, creemos que dicho discurso encontró un límite insalvable cuando tuvo que lidiar con el trabajo de una mujer y artista, madre e inmigrante profundamente crítica de los valores de los pater familias y, cuestionadora también, desde su performance pública del ideal de buena inmigrante trabajadora.

Es importante mencionar que la muestra se concibió como una producción colectiva que no solo incluía a otras artistas como Paola Torres Núñez del Prado, Angélica Chávez Cáceres y Ami Kohara, sino que contó con la participación de la comunidad el día de la inauguración. Dicha exhibición además marcaba un inicio importante para las curadoras feministas de Galleri Majkens en su nueva formación, quienes continúan trabajando por valores igualitarios en el mundo del arte.

Claudia Arteaga Olórtegui / Scripps College

Olga Rodríguez-Ulloa / Lafayette College

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